Alphabetisierungs- und Anti-Alphabetisierungsgesetze

Während der Antebellum-Periode in den Vereinigten Staaten waren Gesetze zur Bekämpfung der Alphabetisierung eine wichtige Strategie der südlichen Plantagenbesitzer, um die versklavte schwarze Bevölkerung zu entmenschlichen und zu kontrollieren. Anti-Alphabetisierungsgesetze waren eine Erweiterung der berüchtigten Sklavencodes, die eine Vielzahl von Aktivitäten regelten, einschließlich der Interaktion von Sklaven mit Bürgern, die keine Sklaven besitzen. Die Sklavencodes von Louisiana zum Beispiel machten es für einen "Sklaven illegal, Partei in einer Zivilklage oder Zeuge in einer Zivil- oder Strafsache gegen eine weiße Person zu sein" (Davis 1845, S. 1). Darüber hinaus verhinderten sie, dass die versklavte schwarze Bevölkerung ohne die schriftliche Erlaubnis ihrer Herren Eigentum besaß oder allein reiste, und machten es jedem "Freinhaber" legal, einen Sklaven in Abwesenheit seines Herrn zu disziplinieren (Davis 1845, p. 1). Mississippis Sklavencodes erlaubten den Verkauf von "Negern oder Mulatten im Staat, die sich nicht als freiheitsberechtigt erweisen können", p. 2). Alabamas Sklavencodes machten es für "freie Farbige" illegal, ohne schriftliche Genehmigung des Meisters mit "Negersklaven" zu interagieren, und es wurde eine Strafe von fünfzehn Peitschenhieben für die erste Straftat und neununddreißig Peitschenhieben für jede weitere Straftat verhängt ( Davis 1845, S. 2).

Anti-Alphabetisierungsgesetze waren eine natürliche Erweiterung des Sklavencodesystems und verhinderten, dass die versklavte schwarze Bevölkerung das Lesen in irgendeiner Form lernte (Rush 1773, S. 17). Dies war aus offensichtlichen Gründen wichtig: Wenn es für Schwarze illegal war, Lesen und Schreiben zu lernen, wurde die Vorstellung verstärkt, dass die Afrikaner den Weißen unterlegen waren. Im Süden des Antebellums war Alphabetisierung ein Zeichen der intellektuellen Entwicklung und möglicherweise der sozialen Mobilität. Tatsächlich waren viele weiße Südstaatler Analphabeten. Daher musste unbedingt verhindert werden, dass die Schwarzen lesen lernen, um den Mythos der weißen Vorherrschaft aufrechtzuerhalten. Lesen lernen verschaffte den versklavten Zugang zu wichtigen Informationen; Plantagenbesitzer hatten Angst vor der Flut abolitionistischer Literatur, die den Süden überschwemmte. Besonders besorgniserregend waren Nachrichten über die jüngsten Sklavenaufstände und Argumente gegen die Sklaverei als Institution (Carroll 1938, S. 166).

Die Gesetze zur Bekämpfung der Alphabetisierung waren von Staat zu Staat unterschiedlich. Die Sklavencodes in Virginia forderten beispielsweise, dass "jeder Sklave oder jede freie farbige Person, die an einer Schule zum Unterrichten, Lesen oder Schreiben bei Tag oder Nacht gefunden wird", nach Ermessen eines Richters "nicht mehr als zwanzig Peitschenhiebe" ausgepeitscht werden darf. (Davis 1845, S. 3). Jede weiße Person, die "frei gefärbte Personen oder Sklaven" das Lesen beibringt, kann mit einer Geldstrafe zwischen 10 und 100 US-Dollar belegt werden und bis zu zwei Monate im Gefängnis sitzen. Nach dem Gesetz des Bundesstaates Mississippi musste eine weiße Person bis zu einem Jahr im Gefängnis sitzen, um "einem Sklaven das Lesen beizubringen" (Davis 1845, S. 2). Das Gesetz von South Carolina machte es für "jede Versammlung von Sklaven oder befreiten farbigen Personen, sich im Geheimen oder auf engstem Raum für mentale Unterweisung zu treffen" illegal (Davis 1845, S. 3).

Trotz der Versuche von Plantagenbesitzern, Schwarze daran zu hindern, Lesen und Schreiben zu lernen, entwickelten sich innerhalb der schwarzen Gemeinschaft mehrere Strategien, um ihren Bemühungen entgegenzuwirken. Sklaven, die als Hausangestellte arbeiteten, nutzten ihre Nähe zur Familie des Plantagenbesitzers, indem sie heimlich oder indirekt an den Lese- und Schreibstunden teilnahmen, die die Kinder des Meisters von Privatlehrern erhielten. Da Hausangestellte häufig als Ersatzeltern für die Kinder des Meisters fungierten, brachten die Kinder ihnen manchmal heimlich das Lesen und Schreiben bei. In einigen Fällen erlaubten Sklavenmeister den Schwarzen, das Lesen der Bibel als Teil eines umfassenderen Prozesses der Zivilisation einer primitiven Spezies zu lernen. Dies beinhaltete oft die Rezitation von Sklavenkatechismen, die von weißen Plantagenbesitzern und Pastoren konstruiert wurden, um eine Version des Christentums zu lehren, die Sklaverei, Gehorsam gegenüber dem eigenen Meister als Zeichen der Gerechtigkeit und die inhärente Minderwertigkeit der Schwarzen als Nachkommen der Unglücklichen rechtfertigte verfluchter Schinken. Auf größeren Plantagen wiesen Sklavenmeister und Aufseher ausgewählte Hausdiener seltener an, zu lesen und zu schreiben, um Aufzeichnungen zu führen. Meistens lernten Sklaven jedoch im Geheimen, weg von den wachsamen Augen des Plantagenbesitzers und Aufsehers. Häufig wiesen Hausangestellte dann Feldarbeiter an, junge Erwachsene unterrichteten Älteste und Eltern unterrichteten Kinder.

Im Norden, wo im ersten Viertel des neunzehnten Jahrhunderts die Sklaverei abgeschafft worden war, schufen freie Afroamerikaner Institutionen, um den Analphabetismus in der schwarzen Gemeinschaft zu beseitigen. Eine der beliebtesten Strategien war die Gründung literarischer Gesellschaften wie der Theban Literary Society in Pittsburgh, der African American Female Intelligence Society in Boston und der in New York ansässigen African Clarkson Society. Gegen Ende der Antebellum-Zeit dienten literarische Gesellschaften als Foren für Debatten, Strategien und die Entwicklung von Propaganda, die die Abschaffung der südlichen Sklaverei befürworteten. Häufig unterstützten Gemeinden und Organisationen wie die Quäker und die American Anti-Slavery Society diese Bemühungen politisch und finanziell. Dieser historische Prozess brachte große afroamerikanische Autoren und Werke wie Phillis Wheatley hervor Gedichte zu verschiedenen religiösen und moralischen Themen (1773), David Walkers radikales Antisklaverei-Dokument Walkers Appell (1829) und Frederick Douglass Erzählung über das Leben von Frederick Douglass (1845).

Literaturverzeichnis

Carroll, Joseph Cephas. Sklavenaufstände in den Vereinigten Staaten, 1800–1865. Boston: Chapman and Grimes, 1938.

Davis, Edward M. Auszüge aus dem American Slave Code, 3. Aufl. Philadelphia: Philadelphia Female Anti-Slavery Society, 1845.

Eile, Benjamin. Eine Ansprache an die Bewohner der britischen Siedlungen in Amerika über die Sklavenhaltung. Philadelphia: J. Dunlap, 1773.

                                          Kwasi Densu