Cerf, Bennett Albert

(b. 25. Mai 1898 in New York City; d. 27. August 1971 in Mount Kisco, New York), Verleger, Schriftsteller und Fernsehpersönlichkeit, die eine wichtige Rolle in der Verlagsrevolution der 1960er Jahre spielten, die im Laufe des restlichen Jahrhunderts ein Geschäft der Herren in ein dominiertes Massenmarketingunternehmen verwandelte von Konglomeraten der Kommunikationsindustrie.

Cerf war das einzige Kind von Gustave Cerf, einem Lithographen, und Frederika (Wise) Cerf. Aufgewachsen in Manhattan, absolvierte er die Columbia University (1919) mit einem BA-Abschluss und einer Mitgliedschaft in Phi Beta Kappa; er verdiente dann einen B.Litt. 1920 von der Columbia School of Journalism. Fünf Jahre später kaufte er in Zusammenarbeit mit seinem engen Freund Donald Klopfer die Modern Library - eine Reihe von 109 klassischen Büchern - vom finanziell angeschlagenen Verlag Boni and Liveright für 250,000 US-Dollar. In den Tagen vor den Taschenbüchern waren die Titel der Modern Library lizenzfrei und in Schulen und Colleges weit verbreitet. Sie waren äußerst profitabel. Innerhalb von drei Jahren verdienten die Partner ihre Anschaffungskosten zurück.

1927 beschlossen Cerf und Klopfer, neben der Modern Library "zufällig" neue Bücher zu veröffentlichen. Sie nannten ihre Firma Random House und produzierten zunächst elegante (und teure) limitierte Ausgaben von Klassikern - ein Unternehmen, das 1929 mit dem Absturz an der Wall Street scheiterte -, aber Mitte der 1930er Jahre veröffentlichten einige von ihnen etwa dreißig Fachbücher pro Jahr die führenden Schriftsteller des Jahrhunderts. 1933 focht Cerf erfolgreich ein Bundesgesetz an, das die Einfuhr von James Joyce verbot Ulysses- ein wegweisender Fall, der auf dem Ersten Verfassungszusatz basiert - und begründete seinen Ruf, liberale Anliegen zu verteidigen und die literarische Freiheit zu fördern.

An der Schwelle der 1960er Jahre war Cerf der stolze und energische Präsident eines mittelgroßen Verlags, der vor allem für seine gut herausgegebenen Bücher und zwei starken Kinderlinien bekannt ist: Landmark Books (hauptsächlich Geschichte) für Jugendliche und Beginner Books (mit Dr. Seuss), die beide von Cerfs zweiter Frau, Phyllis Fraser, entwickelt worden waren, die er im September 1940 geheiratet hatte und mit der er zwei Söhne hatte. (Cerf war 1935 kurz mit der Schauspielerin Sylvia Sydney verheiratet.) 1959 ging Random House an die Börse und bot Investoren 30 Prozent seiner Aktien an, wobei Cerf und Klopfer zu gleichen Teilen den Rest behalten.

Der Verkauf von Random House-Aktien an der New Yorker Börse war Teil der dramatischen Veränderung, die seit dem Zweiten Weltkrieg im Verlagswesen eingetreten war. Einst eine kleine Marktwelt von Gentlemen-Verlagen, war der Buchhandel bis 1960 ein großes Geschäft. Der Verkauf von Einzeltiteln erreichte Millionen in Hardcover und Taschenbuch, da Bücher in Drogerien, Airline-Terminals und Supermärkten sowie in traditionellen Buchhandlungen verkauft wurden. Mit dem Vermögen, das gemacht werden muss, waren das Veröffentlichen von Aktien die Lieblinge der Wall Street.

Cerf hatte bereits 1944, als er Klopfer schrieb und dann bei der Armee in England diente, viel davon vorausgesehen, dass die "Zukunft des Buchgeschäfts in ... Massenmärkten liegt", und das trotz eines wehmütigen Blicks auf die Vergangenheit Angesichts von "Tagen des einfachen Lebens" bewegten er und Klopfer Random House erfolgreich durch dieses Labyrinth von Veränderungen. Bis 1960 hatten sie die Anzahl und Vielfalt der Titel auf ihrer jährlichen Liste erhöht und die Modern Library (jetzt mehr als 450 Titel) aktualisiert, die sie in Taschenbuchausgaben anboten. Sie fügten neue Abteilungen hinzu, insbesondere eine veröffentlichte Referenzabteilung Das Random House Dictionary der englischen Sprache 1966 in einer direkten und erfolgreichen Herausforderung an Merriam-Webster.

Was diesen reibungslosen (und lukrativen) Übergang ermöglichte, war die bemerkenswerte Geschäftsfreundschaft, die Cerf und Klopfer 1925 Jahre lang pflegten. Sie waren, schrieb ein Redakteur, "Gegensätze in Temperament und Geschmack", die sich an passenden Schreibtischen gegenüber saßen, sich den gleichen Raum und die gleiche Sekretärin teilten und das gleiche Gehalt und die gleichen Leistungen bezogen. Zu Beginn des Jahres XNUMX einigten sie sich darauf, dass der quecksilberne, dynamische Cerf redaktionelle und werbliche Angelegenheiten übernehmen und der leise, selbstlose Klopfer die Produktion und den Vertrieb verwalten würde, aber in der Praxis waren ihre Rollen austauschbar. Zusammen haben sie das geschaffen, was viele Redakteure für das beste Verlagsklima des Landes hielten, da Cerf das Talent hatte, erstklassige Redakteure auszuwählen und ihnen freie Hand zu geben.

1960 fusionierte Cerf mit Alfred A. Knopf, dessen Aufdruck wohl der bedeutendste in Amerika war, mit einer starken Geschichtsliste und Schriftstellern wie Albert Camus und André Gide. In einer Art letztem Hurra für traditionelle Verlagspraktiken wurde der Verkauf von den Direktoren beim Mittagessen im Stork Club initiiert und durch einen Handschlag in Knopfs Büro besiegelt. 1961 erwarb Cerf Pantheon (Herausgeber von Boris Pasternak und Mary Renault) und drei kleinere Fachhäuser. Fünf Jahre später kaufte RCA Random House für 40 Millionen US-Dollar und eine Garantie für die redaktionelle Unabhängigkeit.

Für Cerf waren die 1960er Jahre ein feierliches und, wie sich herausstellte, ein wertvolles Jahrzehnt. Er war leicht der bekannteste Verleger in Amerika (vielleicht, sagten einige, der einzige Verlag in Amerika mit sofortiger Anerkennung) wegen seiner Rolle als Hauptdarsteller seit 1951 Was ist meine Linie?, eine sehr beliebte Fernsehspielshow. (Die Show endete 1967.) Er trat regelmäßig in der Werbung auf (Geldspende für wohltätige Zwecke; was er wollte, schrieb er, war sein gedrucktes Bild). Seine tägliche Sammlung von Witzen und Wortspielen wurde in mehr als 300 Zeitungen im ganzen Land zusammengefasst, und in den 1960er Jahren stellte er einen stetigen Strom von Bestseller-Witzbüchern, Rätseln und Wortspielen heraus, die zum Zeitpunkt seines Todes im Jahr 1971 gezählt waren mehr als zwanzig Titel mit einem Gesamtumsatz von mehr als fünf Millionen Exemplaren. In den 1960er Jahren gab er drei Sammlungen zeitgenössischer Stücke heraus (seine "geheime Liebe", sagte er einem Interviewer).

Trotz seines Rufs als literarischer Boulevardier - Cerf machte kein Geheimnis aus seinem Wunsch nach Prominentenstatus und seiner Sehnsucht, Teil der glamourösen Welt von Hollywood und Broadway zu sein - nahm er seine Veröffentlichungspflichten ernst und war sehr stolz auf die Qualität seiner Bücher und Bücher die Autoren, die im Laufe der Jahre zu Random gekommen waren: von Eugene O'Neill in den 1920er Jahren über William Faulkner in den 1950er Jahren bis zu bekannten Schriftstellern wie James Michener und Literaten wie William Styron in den 1960er Jahren. In Interviews und seinen eigenen Schriften feierte er sowohl die Freude am Leben als auch seine Beiträge zum Verlagswesen und damit zum kulturellen Leben Amerikas.

Die Papiere von Bennett Cerf / Random House befinden sich in der Bibliothek für seltene Bücher und Manuskripte der Butler Library der Columbia University, wo das Oral History Research Office mehrere Stunden lang aufgezeichnete Interviews hat, von denen Teile transkribiert wurden Zufällig: Die Erinnerungen von Bennett Cerf (1977), herausgegeben von Phyllis Cerf und Albert Erskine. Zur Beziehung zwischen Cerf und Donald Klopfer siehe Lieber Donald, lieber Bennett: Die Kriegskorrespondenz von Bennett Cerf und Donald Klopfer (2002) und Hiram Haydn, Worte und Gesichter (1974). Für eine kurze Geschichte von Random House siehe John W. Tebbel, Eine Geschichte des Buchverlags in den Vereinigten Staaten, vol. 3 (1978) und vol. 4 (1981). Ein Nachruf ist in der New York Times (29. August 1971).

Allan L. Damon