Gotch, Frank Alvin

(b. 27. April 1878 in der Nähe von Humboldt, Iowa; d. 17. Dezember 1917 in Humboldt, Iowa), professioneller Freestyle-Wrestling-Champion, der als einer der größten in der Geschichte des Sports gilt.

Gotch war das letzte von neun Kindern von Frederich Rudolph und Amelia Gotch. Seine Eltern waren Bauern, die 1855 heirateten und 1863 aus Deutschland in die USA zogen. Gotch besuchte ein Schulhaus mit einem Raum in Nord-Zentral-Iowa, verbrachte aber wie die meisten Kinder des Tages einen Großteil seiner Zeit auf der Farm . Gotch erlangte den Ruf, gegen andere Bauernjungen zu ringen. Seine große Pause kam, als er einundzwanzig Jahre alt war.

In jenen Tagen reisten bekannte professionelle Wrestler von Stadt zu Stadt und forderten lokale harte Jungs zu Matches heraus. Sie würden Wetten auf das Ergebnis annehmen und die Gewinne einstecken. Am 18. Juni 1899 kam Dan McLeod, einst als Schwergewichts-Champion der Vereinigten Staaten angesehen, nach Luverne, Iowa, und forderte Gotch heraus. Es gab keine formellen Sanktionsstellen für das Wrestling, daher wurden die Champions von den Zeitungen deklariert und die Titelkämpfe von den Veranstaltern arrangiert. Gotch nahm McLeods Herausforderung an und die beiden rangen fast zwei Stunden lang auf einer Schlackenbahn, bevor McLeod siegte.

McLeod arrangierte für Gotch ein Treffen mit Martin "Farmer" Burns, einem kleineren Wrestler, der ein Meister der Griffe war und als der beste Wrestling-Trainer der Zeit galt. Burns entschied, dass er Gotch in einen Champion verwandeln könnte. Nach dem Training mit Burns reiste Gotch nach Alaska, um in den boomenden Bergbaustädten anzutreten. Er rang unter dem Namen Frank Kennedy und wurde der Champion des Klondike. Gotch verdiente 30,000 Dollar in seinem sechsmonatigen Aufenthalt in Alaska, eine enorme Summe in jenen Tagen.

Gotch kehrte nach Iowa zurück, um sich auf einen Kampf für die US-Meisterschaft mit Tom Jenkins vorzubereiten, und nahm die Verwendung seines Vornamens wieder auf. Jenkins war seit 1899 als Champion anerkannt worden, als Gotch ihn 1903 in einem Match traf. Jenkins gewann das Match 1903, aber Gotch besiegte Jenkins schließlich am 8. Januar 1904 in Bellingham, Washington, um den Titel. Die beiden trafen sich insgesamt acht Mal, wobei Gotch fünf der Spiele gewann.

Gotchs nächste Herausforderung war George Hackenschmidt, ein Este, der die Weltmeisterschaft abhielt. Hackenschmidt war ein ehemaliger Gewichtheber, der im Alter von zwanzig Jahren zum Wrestling wechselte, weil es ein größeres Verdienstpotential bot. Er war ein bedeutender Star in Europa und hatte Jenkins zweimal besiegt, einmal in Europa nach griechisch-römischen Regeln, einem traditionellen Stil, der nur Griffe über der Taille erlaubte, und einmal in den USA nach Freestyle-Regeln.

Gotch traf Hackenschmidt am 3. April 1908 in einem Freestyle-Match im Dexter Park Pavilion in Chicago. Gotch, neunundzwanzig Jahre alt, war fünf Fuß, elf Zoll groß und wog 196 Pfund; Er hatte eine Brust von vierundvierzig Zoll und eine Taille von fünfunddreißig Zoll. Hackenschmidt, ebenfalls neunundzwanzig, war fünf Fuß, neun Zoll groß und wog 218 Pfund; Er hatte eine Brust von zweiundfünfzig Zoll und eine Taille von fünfunddreißig Zoll. Hackenschmidts Ruf war so groß, dass Präsident Theodore Roosevelt, ein Wrestling-Fan, mit den Worten zitiert wurde: "Wenn ich nicht Präsident sein könnte, würde ich George Hackenschmidt sein wollen."

Gotchs Trainingsplan beinhaltete das Laufen, um seine Ausdauer zu verbessern. Vor 8,000 Zuschauern zermürbte er Hackenschmidt, um nach einem zweistündigen Best-of-Three-Herbstspiel den Titel zu gewinnen. Hackenschmidt kassierte den ersten Sturz und weigerte sich, den zweiten einzusperren, um das Match zu beenden. Er beschuldigte Gotch später, sich selbst geölt zu haben, so dass es schwierig sein würde, ihn festzuhalten.

Ein Rückkampf war für den 4. September 1911 im Comiskey Park geplant. Der stark gehypte Rückkampf zog 33,000 Fans und viele Kontroversen an. Gotch gewann das Match relativ leicht und gewann den ersten Sturz in siebenundzwanzig Minuten und den zweiten Sturz in nur sechs Minuten. Es wurde gemunkelt, dass Hackenschmidt im Training eine schwere Knieverletzung erlitten hatte und dass er ohne Gewinnchance in den Ring ging. Es ist immer noch umstritten, ob Hackenschmidt die Verletzung als Entschuldigung für den Verlust benutzte oder ob ein Trainingspartner von Spielern bezahlt wurde, um ihn zu verletzen, oder ob er das Match geworfen hat. Hackenschmidt bestritt diesen Vorwurf und selbst als alter Mann würde er sich über die bloße Erwähnung von Gotchs Namen ärgern.

Die Spekulation war auch ein Produkt der Zeit. Wrestling hatte einen karnevalistischen Hintergrund und manipulierte Matches hatten bereits den Ruf des Sports beschmutzt. Aber Gotch war wegen seiner Dominanz weitgehend fraglos und verteidigte seinen Titel bis 1914 weiter. Er gewann achtundachtzig Spiele in Folge, um seine Karriere zu beenden, und endete mit einem Rekord von 154-6. 1915 rang er auch Hunderte von Ausstellungsspielen ohne Verlust und bot seinen Gegnern 100 Dollar an, wenn sie länger als fünfzehn Minuten dauerten.

Bald nach Gotchs Rücktritt änderte sich die Art des Wrestlings. Die Veranstalter waren mit den langen und manchmal übermäßig technischen Spielen ungeduldig geworden und wünschten sich sowohl eine bessere Kontrolle über die Champions als auch die Möglichkeit, größere Geldbörsen zu verdienen. Das Ergebnis war eine Sportart, bei der das Ergebnis jedes Spiels völlig vorbestimmt war.

1916 wurde Gotch krank und begann abzunehmen. Trotz Gerüchten, dass er Syphilis hatte, zeigte seine offizielle Sterbeurkunde seinen Zustand als Nierenversagen an. Ein Jahr später starb Gotch im Alter von neununddreißig Jahren in seinem Haus in Humboldt, nur drei Jahre nach seiner Pensionierung.

Gotch war einer der ersten Sporthelden, die ins Showbusiness wechselten. Er spielte in einem Stück, das die Welt bereiste und vor Präsident Roosevelt im Weißen Haus rang. Gotch war mit Gladys Oestrich verheiratet; Sie hatten einen Sohn.

Eine Biographie von Gotch ist Mike Chapman, Gotch: Ein amerikanischer Held (1999). Bob Kurson, "Real Mayhem", in Chicago (Sept. 1999) ist eine Geschichte über die Gotch-Hackenschmidt-Spiele. Die umfassendste audiovisuelle Sammlung auf Gotch befindet sich im International Wrestling Institute und Museum in Newton, Iowa.

Ray Krueger