Mitford, Jessica („Decca“)

(b. 11. September 1917 in Batsford, Gloucestershire, England; d. 23. Juli 1996 in Oakland, Kalifornien), produktive Autorin und soziale und politische Kommentatorin der amerikanischen Kultur, bekannt für ihre Arbeit Der amerikanische Weg des Todes (1963), ein beißendes Exponat der Bestattungsbranche.

Mitford war das jüngste von sieben Kindern von Lord Redesdale (David Bertram Mitford) und Lady Redesdale (Sydney Bowles Mitford), einer bekannten und ziemlich exzentrischen Familie in England. Ihre Eltern glaubten nicht, dass Mädchen formell erzogen werden sollten, deshalb wurde ihr einziger Sohn zur Schule geschickt, aber ihre sechs Töchter wurden zu Hause unterrichtet, wenn auch eigenwillig. Die riesige Bibliothek des Mitford hatte auffallend unterschiedliche Auswirkungen auf die Schwestern: Diana heiratete Sir Oswald Mosley, einen Anführer der britischen Faschisten; Die Einheit wurde ein Schüler von Adolf Hitler; Nancy wurde eine berühmte Schriftstellerin, die vor allem für ihre fiktiven Autobiografien bekannt war Das Streben nach Liebe; und Jessica (bekannt als "Decca") trat schließlich der Kommunistischen Partei bei. Obwohl sie den meisten ihrer Geschwister nahe stand, beschrieb Decca ihre Kindheit als unglücklich, bis zu dem Punkt, an dem sie anfing, ihr Geld in ihrem so genannten "Running Away" -Fonds zu sparen.

Im Alter von siebzehn Jahren verließ Mitford ihre Familie und rannte mit ihrem linken Cousin Esmond Romilly, einem Neffen von Winston Churchill, davon. 1936 floh das Paar nach Spanien, um die Front gegen den Faschismus zu unterstützen, und zog dann nach London, wo ihr erstes Kind, ein Mädchen, geboren wurde. Im Alter von vier Monaten erlag das Kind einem Masernausbruch. Das Paar zog 1939 nach New York. 1941 wurde Romilly, der sich der kanadischen Luftwaffe angeschlossen hatte, getötet, als sein Flugzeug über der Nordsee abstürzte und Mitford schwanger und allein zurückließ.

Mitford zog zu ihren Freunden Clifford und Virginia Durr nach Washington, DC, wo sie ihre Tochter Constancia großzog und als Ermittlerin für das Office of Price Administration arbeitete, als sie Bob Treuhaft, einen Arbeitsrechtsanwalt, traf. Sie und Treuhaft zogen nach San Francisco und heirateten 1943. 1944 wurde Mitford US-amerikanischer Staatsbürger, und kurz darauf traten die beiden der amerikanischen Kommunistischen Partei bei. Mitford war immer aktiv und sammelte Spenden und Erzieher innerhalb der Partei. Sie und Treuhaft zogen 1947 nach Oakland, Kalifornien, und ihr Sohn Benjamin wurde geboren. (Sie hatten später einen zweiten Sohn, aber er starb im Alter von elf Jahren, nachdem er von einem Bus angefahren worden war.) 1949 begann Mitford für den Civil Rights Congress (CRC) zu arbeiten, der entschlossen war, sich für die Rechte der Afroamerikaner einzusetzen.

1951 wurde Mitford vom House Committee on Un-American Activities wegen ihres „identifizierten kommunistischen“ Status vorgeladen, und 1953 wurden sowohl Mitford als auch Treuhaft vorgeladen. Die Verhöre führten zum Ende des CRC, und Mitford begann, für das CRC zu arbeiten San Francisco Chronicle als Telefonanwalt. Ihr Ruf als Kommunistin verfolgte sie jedoch und sie wurde entlassen. Mit der Hoffnung, ihrem kommunistischen Label zu entkommen, wandte sich Mitford dem Schreiben zu.

Ihre erste Arbeit, Lebenskunst (1956) war ein privat veröffentlichtes, witzig konstruiertes Exposé der Kommunistischen Partei und ihres Jargons. Mitford hatte das Gefühl, dass die Partei unorganisiert wurde, und sie trat 1958 zurück, obwohl sie sich bis zu ihrem Tod weiterhin für die Grundprinzipien der Partei einsetzte. Ihre zweite literarische Anstrengung, Töchter und Rebellen (veröffentlicht als Hons und Rebellen in England), erschien 1960. Dieses autobiografische Buch beschreibt ihre Kindheit und ihre Ehe und reist mit Romilly und greift humorvoll den Lebensstil der englischen Oberschicht an.

Ihr drittes und berühmtestes Buch, Der amerikanische Weg des Todes (1963) war mehr als ein Jahr lang ein Bestseller. In ihrer ersten Untersuchungsstudie dekonstruierte sie gekonnt die Bestattungsbranche und enthüllte die Preisinflation, Taktiken, die den Armen zum Opfer fallen, und die unmenschlichen Mätzchen der Bestattungsunternehmer. Das Buch hatte phänomenalen Erfolg und wurde zu einer CBS-Fernsehdokumentation.

Ihre anderen Bücher, wenn auch nicht so erfolgreich wie Der amerikanische Weg des Todes, zog viel Aufmerksamkeit und kritische Anerkennung auf sich. Der Prozess gegen Dr. Spock (1969) analysierten die Anschuldigungen der Regierung gegen fünf Angeklagte wegen ihrer Rolle als Wehrpflichtige und wegen der Verurteilung der Selective Service Administration; Freundliche und ungewöhnliche Bestrafung: Das Gefängnisgeschäft (1973) kritisierten die Gefängnisindustrie und bemängelten jeden Aspekt, einschließlich Bewährung, Behandlung von Insassen und Brutalität von Beamten; und Feiner alter Konflikt (1977), ihr zweiter autobiografischer Streifzug, beschrieb ihre kommunistischen Tage und ihr frühes Leben mit Treuhaft.

Poison Penmanship: Die sanfte Kunst des Muckraking (1979) versammelten mehrere Artikel von Mitford. Von besonderem Interesse ist eine Geschichte, die Mitfords Lehrsemester an der San Jose State University als angesehener Professor für Soziologie im Jahr 1973 aufzeichnet. Die Universität versuchte, einen Treueid zu leisten, forderte ihre Fingerabdrücke und forderte, dass das Wort „Muckraking“ von ihr gestrichen wird Lehrplan. Sie lehnte ab, unterrichtete letztendlich ohne Bezahlung und brachte die Universität vor Gericht. Mitford wandte sich dann den Memoiren zu und produzierte Gesichter von Philip: Eine Erinnerung an Philip Toynbee (1984) und Grace hatte ein englisches Herz (1989), kehrte aber schließlich zu ihrer Liebe, dem investigativen Journalismus, zurück Die amerikanische Art der Geburt (1992). Sie schrieb auch Artikel für verschiedene Publikationen, darunter Esquire, San Francisco Chronicle, LebenUnd der Nation.

Mitford starb in Oakland an Lungenkrebs. Formgetreu hinterließ sie detaillierte Anweisungen, um eine hochaufwendige, teure Beerdigung anzufordern. Sie wurde eingeäschert. Zum Zeitpunkt ihres Todes bereitete Mitford eine Überarbeitung von vor Der amerikanische Weg des Todes; es kam 1998 posthum heraus.

Jessica Mitford war eine hochmütige, intelligente Person, die es sich zur Aufgabe gemacht hat, Heuchelei aufzudecken und sich für die Ursachen des Außenseiters einzusetzen. Ihre Interessen reichten von der Geburt bis zum Tod, aber alle beruhten auf einem Grundsatz - ihrer Leidenschaft für soziale Gerechtigkeit. Mitford bemerkte gern: „Sie können die Welt vielleicht nicht verändern, aber zumindest können Sie die Schuldigen in Verlegenheit bringen“, eine Lektion, die sie versuchte, allen ihren Lesern mit jedem Werk, das sie konstruierte, beizubringen.

Die meisten Manuskripte und persönlichen Papiere von Mitford werden im Harry Ransom Humanities Research Center der University of Texas in Austin aufbewahrt. Einige sind an der Ohio State University untergebracht. Ihre erste Autobiographie, Töchter und Rebellen (1960) zeichnet die Jahre 1917 bis 1941 nach, und ihre zweite, Feiner alter Konflikt (1977) zeichnet ihre Jahre in der Kommunistischen Partei nach. Jessica Benedict schrieb Porträts in gedruckter Form: Eine Sammlung von Profilen und die Geschichten dahinter (1991), Interviews vieler bekannter Autoren, einschließlich Mitford, mit einem Kommentar jedes Autors. Mitfords Neffe Jonathan Guinness und seine Tochter Catherine schrieben Das Haus von Mitford: Porträt einer Familie (1984), ein Band, der das Mitford-Erbe aufzeichnet und eine ausführliche Berichterstattung über das Leben der Schwestern bietet. Ein Nachruf erscheint in der New York Times (24. Juli 1996).

Sharon L. Decker