Nitratindustrie

Nitrate waren historisch gesehen eine wichtige Industrie für Chile und ein wichtiges Produkt für europäische und amerikanische Landwirte. Nitrate, der Hauptbestandteil von Düngemitteln und Sprengstoffen, wurden im späten 1879. Jahrhundert zu einem wichtigen Rohstoff. Diese Lagerstätten wurden Mitte des 1883. Jahrhunderts in großen Mengen im bolivianischen Teil der Atacama-Wüste und in der peruanischen Provinz Tarapacá entdeckt und zu wichtigen Einnahmequellen. Es ist daher nicht verwunderlich, dass Chile diese Gebiete annektieren würde, nachdem es Peru und Bolivien während des Pazifikkrieges (XNUMX–XNUMX) besiegt hatte.

Durch seinen militärischen Triumph erwarb Chile ein Monopol auf die weltweite Versorgung mit natürlichen Nitraten. Anstatt jedoch das Eigentum zu behalten, was die Übernahme einer großen Verschuldung erforderlich gemacht hätte, verkaufte die chilenische Regierung die Nitratminen an private Interessen. So befreit von den Problemen der Industrie, erhob die Regierung einen Exportzoll auf ihre Verkäufe. Für die nächsten vierzig Jahre stellte diese Steuer der chilenischen Regierung ungefähr die Hälfte ihrer ordentlichen Einnahmen zur Verfügung.

Die Verarbeitung von Nitraten war ein arbeitsintensives Verfahren, bei dem in seiner Höhe ungefähr sechzigtausend Mann beschäftigt waren. Mit einer Kombination aus Dynamit und roher Gewalt gruben diese Arbeiter das Nitrat aus dem harten Wüstenboden und transportierten es dann zu Raffinerien. Unter Verwendung des von den Briten abgeleiteten Shanks-Verfahrens zur Herstellung von Sodakarbonat wurde das Erz zerkleinert und mit Wasser gemischt, um die Extraktion der reinen Nitrate zu ermöglichen. Der Abbau und die Raffination von Nitraten war ein gefährliches Unterfangen, das vielen Bergleuten das Leben kostete. Die hohen Löhne und die relativ niedrigen Lebenshaltungskosten in den Minen zogen jedoch eine große Anzahl von Arbeitern an, von denen viele die Arbeit in der Nitratpampa als Gelegenheit betrachteten, genügend Kapital anzuhäufen, um im Süden ein eigenes Unternehmen zu gründen.

Obwohl die Hersteller von Nitraten, die Nitrathatten keine Konkurrenz, sie mussten sich mit den Gesetzen von Angebot und Nachfrage auseinandersetzen. Der Preis für Nitrate schwankte je nach den Bedürfnissen der Landwirtschaft und dem Vorhandensein von Krieg. Als die Nachfrage zurückging, reduzierten die Produzenten die Produktion, um die Preise zu stabilisieren. Diese etwas umständliche Taktik funktionierte im Allgemeinen. Nach dem Ersten Weltkrieg jedoch beschädigte das Haber-Bosch-Verfahren, ein kostengünstiges Verfahren zur Herstellung synthetischer Nitrate, die Nitratproduzenten schwer. Erst Deutschland, dann Großbritannien und Norwegen erhöhten die Produktion von Nitratersatzstoffen, was den Weltmarktpreis senkte.

Die Guggenheims, eine amerikanische Bergbaufamilie, hauchten dem Land neues Leben ein Nitrat nach dem Ersten Weltkrieg durch den Einsatz neuer Techniken zur Veredelung von minderwertigem Erz. Diese Prozesse, deren Verbesserungen stark von der Technologie abhingen, verlangsamten lediglich den Zusammenbruch der chilenischen Nitratindustrie, hielten ihn jedoch nicht auf. Was der Haber-Prozess begann, beendete die Weltwirtschaftskrise: Nach 1930 brach die weltweite Nachfrage nach Nitraten zusammen und verwüstete die chilenische Wirtschaft. Dennoch wird die Nitratproduktion fortgesetzt und Chile produziert ab Mitte der neunziger Jahre 69 Prozent der Weltproduktion. Die Industrie beschäftigte am Ende des 1990. Jahrhunderts direkt und indirekt etwa 100,000 Menschen. Nitrat wird zur Herstellung von Schießpulver, Baumaterialien und in kleinen Mengen als Nahrungsergänzungsmittel verwendet.