Pep, Willie

(b. 19. September 1922 in Middletown, Connecticut), Weltmeister im Federgewicht von 1942 bis 1951, der für seinen agilen Kampfstil und seine lebendige Persönlichkeit bekannt war.

Der als Gugliemo (William) Papaleo geborene Pep wuchs als Teil einer großen italienischen Familie auf Middletowns harter Ostseite auf. Als Sohn eines Bauarbeiters begann Pep zu boxen, bevor er fünf Jahre alt war. Er erinnerte sich lebhaft an die schweren Zeiten seiner Familie während der Weltwirtschaftskrise, als sein Vater chronisch arbeitslos war. Schließlich fand sein Vater eine Anstellung bei der Works Progress Administration, aber das Geld war immer noch knapp. Als Pep im Alter von fünfzehn Jahren zum ersten Mal als Amateur boxte und ein Preisgeld von 50 US-Dollar mit nach Hause brachte, nahm sein Vater den größten Teil der Gewinne und schlug seinem Sohn vor, öfter zu boxen.

Der Amateur-Boxer nahm den Namen "Willie Pep" als eine amerikanisierte Version seines Namens an, die seinen Boxstil gut widerspiegelte, und gewann 1938 die Connecticut Flyweight Championship und im folgenden Jahr die Bantamweight Championship. Mit fünf Fuß, fünfeinhalb Zoll und nie mehr als 139 Pfund verblüffte Pep seine Gegner mit seiner schnellen und komplizierten Beinarbeit, die einige mit Stepptanzen beim Schlagen verglichen. Er begann 1940 als Profi zu kämpfen und arbeitete sich durch Dutzende von Kämpfen. Er gewann seine ersten vierundsechzig Spiele auf dem Weg zu einem Titelmatch gegen Chalky Wright für die New Yorker Federgewichtsmeisterschaft am 20. November 1942. In fünfzehn Nach einer Entscheidung holte sich Pep den Titel, den er am 8. Juni 1943 in einem weiteren Kampf gegen Sal Bartolo in Boston verteidigte. Pep traf Wright am 29. September 1944 in New York zu einem Rückspiel, einem Kampf, der der erste war Boxveranstaltung im Fernsehen von Madison Square Garden und eine, die Pep gewann. Das Fernsehen Freitag Nacht Kämpfe Das Pep-Wright-Match wurde in den 1960er Jahren zu einer Sportinstitution.

Am 19. Februar 1945 traf Pep Phil Terranova in New York zu einem weiteren Kampf, den er in einer Entscheidung über fünfzehn Runden traf. Peps Sieg über den Federgewichts-Champion der National Boxing Association bedeutete, dass er der alleinige Titelträger war. 1947 wurde Pep jedoch als Passagier in einem Charterflugzeug nach Hartford verletzt. Bei dem Unfall kamen drei Menschen ums Leben, und Pep hatte ein gebrochenes Bein und zwei rissige Wirbel. Er verbrachte fünf Monate in einer Körperbesetzung, widersetzte sich dann den Anweisungen seiner Ärzte und begann, sein Comeback zu planen. Nach nur wenigen Wochen Training trat er wieder in den Ring ein und besiegte Victor Flores am 17. Juni 1947 in Hartford bei einem Zehn-Runden-Sieg. Pep nannte den Kampf später den größten seiner Karriere, weil er Zweifel besiegte, dass er jemals wieder kämpfen könnte . Am 27. August dieses Jahres verteidigte er seinen Titel im Federgewicht mit einem technischen Achtelfinale gegen Jock Leslie, eine Leistung, die er am 24. Februar 1948 mit einem technischen Achtelfinale gegen Humberto Sierra wiederholte.

Pep begeisterte Boxfans mit seinen Possen im Ring. Bei einer legendären Leistung in Minneapolis am 25. Juli 1946 gegen Jackie Graves setzte Pep darauf, dass er eine Runde gewinnen könnte, ohne einen einzigen Schlag zu werfen. Pep stellte seine schnelle Beinarbeit zur Schau und hielt Graves während der gesamten Runde aus dem Gleichgewicht und in der Defensive. Obwohl er nie einen Schlag warf, gewann Pep tatsächlich die Runde. Pep war auch ein Favorit bei Sportkolumnisten wegen seines Witzes und eines Lebensstils, der das Nachtleben begünstigte. Obwohl er während seiner Karriere weit über eine Million Dollar geklärt hatte, scherzte Pep, dass er es an "schnelle Frauen und langsame Pferde" verloren habe. Pep war sechsmal verheiratet und hatte zwei Kinder aus erster Ehe, einen Sohn aus dritter Ehe und eine Tochter aus fünfter Ehe.

Zwischen 1948 und 1951 kämpfte Pep gegen Sandy Saddler um den Titel im Federgewicht. Im ersten Spiel am 29. Oktober 1948 wurde Pep von Zuversicht verraten und verlor den Titel in einem Achtelfinale. Die beiden hatten am 11. Februar des folgenden Jahres einen Rückkampf und Pep war entschlossen, den Titel zurückzugewinnen. In den ersten Runden kämpfte er aggressiv und holte sich schließlich den Titel durch Entscheidung. In ihrem dritten Spiel am 8. September 1950 erlitt Pep in der achten Runde eine Schulterverletzung, und Saddler gewann bei einem technischen Knockout. Der Höhepunkt der Serie fand am 26. September 1951 in New York auf dem Polo Grounds in einem der wildesten Kämpfe der Ära statt. Beide Kämpfer haben zahlreiche Fouls begangen, und irgendwann hat sich der Schiedsrichter verheddert und ist gestürzt, als er versucht hat, sie zu trennen. Schließlich landete Saddler so viele Schläge auf Peps rechtes Auge, dass es sich vollständig schloss, und Pep konnte zu Beginn der neunten Runde nicht herauskommen. Es war sein letzter Versuch, den Titel im Federgewicht zurückzugewinnen. Insgesamt hielt er den Titel von 1942 bis 1948 und erneut von 1949 bis 1950.

Pep kämpfte weiter bis 1959, als er sich aus dem Ring zurückzog; Nach einem kurzen Comeback in den Jahren 1965 bis 1966, in dem er neun von zehn Spielen gewann, zog er sich endgültig zurück. In seiner 230-jährigen Karriere stellte er einen Rekord von 11 Siegen, 1 Niederlagen, 65 Unentschieden und 26 Ausscheidungsspielen auf. Später schrieb er, dass er von der Richtung, die das Boxen in den 1950er Jahren eingeschlagen hatte, enttäuscht war, da die Verlockung von Fernsehspielen die Boxer dazu zwang, ihre Entwicklung voranzutreiben, anstatt in Nachbarschaftsclubs richtig zu trainieren. Mit seiner großen Erfahrung und seinem Reichtum an Anekdoten war Pep jedoch einer der bemerkenswertesten Botschafter des Sports für die breite Öffentlichkeit. Er wurde 1990 in die International Boxing Hall of Fame gewählt.

Nachdem seine sportliche Karriere zu Ende ging, sicherte sich Pep einen Job an der Abendkasse der Athletic Division des Bundesstaates Connecticut, eine Position, die er fast zwanzig Jahre lang innehatte. Obwohl die meisten seiner Boxeinnahmen längst weg waren, genoss er einen bescheiden komfortablen Ruhestand mit einer kleinen staatlichen Rente, die er durch persönliche Auftritte als populärer Redner über die Geschichte seines Sports ergänzte.

Peps Anekdote Willie Pep erinnert sich… Freitag ' s Helden (1973), geschrieben mit Robert Sacchi, erzählt viele Geschichten von Boxern in den 1940er und 1950er Jahren. Ein Interview mit Pep war in Peter Heller enthalten, In dieser Ecke!: Zweiundvierzig Weltmeister erzählen ihre Geschichten, 2nd ed. (1994). Profile von Pep während seiner Pensionierung erscheinen in Sports Illustrated (16. Juli 1990) und der Boston Globe (26. Oktober 1999). John T. Kavanaugh veröffentlichte eine kurze Erinnerung an Pep in Yankee (August 1991). Ein vollständiger Bericht über Peps Rekord als professioneller Kämpfer ist in Das Boxregister: International Hall of Fame Offizielles Rekordbuch, 2nd ed. (1999).

Timothy Borden