Wheelwright, William (1798–1873)

William Wheelwright, ein Transportunternehmer, wurde am 16. März 1798 in Massachusetts geboren. Wheelwright, ein Handelsmariner, der 1822 in Buenos Aires gestrandet war, kam 1824 nach Chile, wo er sich als Betreiber eines Handelsschiffs etablierte, das zwischen dort und Panama segelte. Nach einem kurzen Aufenthalt in Ecuador kehrte er nach Chile zurück, wo er eine weitere Seefahrtsgesellschaft gründete, die vom wichtigsten Hafen des Landes, Valparaíso, aus operierte. 1835 erteilte die chilenische Regierung Wheelwright das Monopol für den Betrieb einer Dampfschifflinie in chilenischen Gewässern. Wheelwright gründete die Pacific Steam Navigation Company in Großbritannien und ließ dort zwei Dampfschiffe bauen, die Chile und der Peru. Sie kamen 1840 in chilenischen Gewässern an und richteten den ersten regulären Dampfschifffahrtsdienst entlang der Pazifikküste Südamerikas ein, der insbesondere die nördlichen Bergbauhäfen Caldera, Huasco und Coquimbo, Chile, sowie Callo, den Hafen für Lima, Peru, bediente.

Wheelwright wird oft der Bau einer Eisenbahnstrecke zwischen Santiago und Valparaíso zugeschrieben, aber die chilenische Regierung hat ihm nie einen Auftrag zum Bau der Strecke erteilt. Später verlagerte er seinen Schwerpunkt in der Transportbranche, indem er beim Bau der ersten Eisenbahnlinien half, die den nördlichen Hafen von Caldera mit dem Bergbauzentrum von Copiapó verbinden. Er half auch beim Aufbau eines Telegrafendienstes, der die Hauptstadt mit Valparaíso verbindet. Anschließend verließ er Chile nach Argentinien, wo er sich erneut dem Eisenbahnwesen widmete. Wheelwright starb am 26. September 1873.